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Les mastacembelidés sont une famille de poissons, connus sous le nom d'anguilles épineuses regroupant actuellement 79 taxons valides et vérifiés en deux sous familles (Afromastacembelinae et Mastacembelinae). Les Mastacembelidés font partie de l'ordre des synbranchiformes, les anguilles des marais, qui font partie des actinoptérygiens (poissons à nageoires rayonnées).
Dans une évaluation de la famille en 2004, les sous-familles de Mastacembelidae n'ont pas été réellement prouvées et ont été rejetées. En outre, les genres Caecomastacembelus et Aethiomastacembelus ont été placés en synonymie avec Mastacembelus.
Ces poissons proviennent d'Afrique , du Sud-Est Asiatique et du Sud de l'Asie. Les anguilles épineuses habitent généralement au fond de biotopes aux eaux douces ou saumâtre. Certaines espèces creusent dans le substrat pendant la journée et sont parfois retrouvées enterrées dans le sol pendants les périodes de sécheresse.
Ces poissons ont un corps similaire aux anguilles. Certaines espéces de mastacembelidés peuvent atteindre une longueur maximale d'environ 1 mètre. Un long nez avec deux narines tubulées est une caractéristique marquée de cette famille. Les mastacembelidés ont des séries de rayons dorsaux bien séparées à l'arriére du corps d'où le nom de la famille (anguilles épineuses).
Dans certaines régions, ces poissons sont considérés comme des poissons de consommation. Plusieurs espèces de Mastacembelidae sont maintenues en aquarium, tel Mastacembelus erythrotaenia.

Distribution

Les Mastacembelidae sont originaires d'Afrique, du Sud-Est Asiatique et du Sud de l'Asie.