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Les cichlidés appartiennent au sous-ordre des Labroïdei, qui compte aussi des familles comme les Pomacentridae (poissons clown) ou les Scaridae (poissons perroquet). La famille des cichlidés comporte plus de 200 genres (1600 à 1800 espèces), réparties à travers le monde (Afrique, Amérique Centrale, Amérique du Sud, Texas [une espèce], Israël, Madagascar, Syrie, Iran, Sri Lanka et côtes sud de l'Inde). Beaucoup de ces espèces sont importées, élevées et maintenues en Europe à des fins aquariophiles, en raison de leur coloration vive et de leurs mœurs évoluées.

Parmi les plus célèbres cichlidés d'aquarium: les scalaires, Astronautus (oscar), Apistogramma ou encore les Discus. La disparition de 200 différentes espèces de cichlidés du lac Victoria est une vraie illustration des menaces qui pèsent sur la biodiversité.

Distribution

Les cichlidés sont présents un peu partout: Afrique, Amérique Centrale, Amérique du Sud, Madagascar, Iran, Israël, Syrie, Sri Lanka, côtes sud des Indes et Texas (1 espèce); (si l'on ajoute à celà l'apparition d'espéces comme Astronotus ocellatus en Australie ou à Hong-Kong, cette famille s'approche de la mondialisation).

Classification

Malgré des progrès récents sur les relations de niveau supérieures des Cichlidae qu'ils soient indiens, malgaches ou des grandes Antilles, des conflits et incertitudes restent dans les assemblages d'Afrique, d'Amérique du Sud et centrale riches en espèces

La sous-famille Neotropicale Cichlinae a été reconnue comme monophylétique et partitionnée en sept tribus : Astronotini, Chaetobranchini, Cichlasomatini, Cichlini, Geophagini, Cichlasomatinae et Retroculini.
Chaetobranchini + Geophagini (y compris les '' crenicichlines'') a été reconnu comme sœur du groupe Heroini + Cichlasomatini (y compris les Acaronia). Le groupe monogénérique Astronotini a été reconnu comme sœur de ces quatre tribus.
Enfin, le clade composé de Cichlini et Retroculini a été reconnu sœur de tous les autres Cichlinae.
Pour simplifier il ne reste que la sous-famille Cichlinae pour regrouper tous les Cichlidae américains.